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Ciencia

Sol artificial de China es una realidad y acaba de alcanzar temperaturas cinco veces mayores que el real

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El Tokamak Superconductor Experimental Avanzado (EAST, por sus siglas en inglés) de China —conocido como un «Sol artificial»—

rompió un nuevo récord al funcionar a una temperatura cinco veces más caliente que el Sol por más de 17 minutos.

De acuerdo con la agencia de noticias Xinhua, EAST alcanzó temperaturas de 70 millones de grados Celsius (a comparación, nuestro Sol alcanza temperaturas de 5,550 Celsius) durante su última prueba.

EAST es un reactor de fusión nuclear que fue diseñado para utilizarse potencialmente como un suministro casi ilimitado de energía limpia;

se le denomina un «Sol artificial» porque simula el proceso de fusión dentro de las estrellas.

El éxito de China con EAST sugiere que los investigadores se están acercando al aprovechamiento sostenible de la energía cósmica.

«La operación reciente sienta una base científica y experimental sólida para el funcionamiento de un reactor de fusión», dice Gong Xianzu, investigador del Instituto de Física del Plasma de la Academia de Ciencias de China.

El objetivo final de EAST es crear una fusión nuclear como el Sol, utilizando el deuterio que abunda en el mar para proporcionar un flujo constante de energía limpia.

¿Cómo funciona este «Sol artificial»?

EAST funciona como un reactor nuclear que busca imitar los procesos de fusión que suceden dentro de las estrellas, como nuestro Sol.

La fusión nuclear es un proceso en el que el núcleo de dos átomos ligeros se unen para formar un núcleo más pesado. Este es un proceso constante dentro de las estrellas; a su vez, cada vez que esto sucede, se liberan grandes cantidades de energía.

La idea de tokamaks como EAST es calentar mediante láseres átomos pesados de hidrógeno a cientos de millones de grados Celsius —el umbral de temperatura donde comienzan los procesos de fusión en las estrellas— hasta que formen plasma.

Posteriormente, se busca controlar este plasma mediante poderosos imanes dentro del tokamak hasta que los núcleos atómicos comiencen a chocar entre sí y liberen energía. Esta podría usarse como electricidad para alimentar grandes ciudades.

Actualmente, la energía nuclear se produce mediante procesos de fisión, un método contrario a la fusión en el que un núcleo pesado se divide para producir otros más ligeros.

Sin embargo, la fisión genera grandes cantidades de desechos radioactivos y despierta preocupaciones relacionadas con la proliferación de armas nucleares. Además, genera una reacción en cadena, lo cual crea el riesgo de una explosión.

Debido a ella, la energía de fusión se considera más segura y hasta amigable con el medio ambiente.

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